Remi Coignet – The apororia of techincal mededecine

English + french bellow


Mathias de Lattre, Free-Thinker

Perhaps it is time to rehabilitate the strong term of free thinker. Without doubt it should be removed from its violently anti-clerical meaning which is as ubiquitous as it is dated. The honest man is not vindictive.

Let us say that he likes to sit at the foot of his tree to try to consider a problem without preconceived ideas and to try, modestly, empirically, for his own use, to find a solution that suits him. Being neither doctrinaire nor an idiot, he will critically consider the solutions already proposed and will re-examine those that have been rejected. It is almost by chance, by making use of his freedom, that he will question dogma.

Mathias de Lattre has accomplished this free-thinking approach and traces it in Mother’s Therapy. He invited me to write this text while the book existed only in his mind. It was March 2020, the first confinement was beginning, and any acute delirium was good to take. I remember, in my great lightness, synthesizing his explanations as follows: ‘My mother is bipolar and I undertook to treat her with hallucinogenic mushrooms’. I didn’t know anything about psychedelics or psilocybin at the time. Mathias added that to arrive at this therapy, he had passed through prehistory, the Native Americans and a few distinguished free-spirited scientists. ‘Oh yeah, rock’n’roll, I’m in’, was essentially how I replied to Mathias. I had no idea that I was going to spend several months figuring out what he had done.

He then only had to send me four or five series of heterogeneous photos (views of ornate caves, a Mixtec codex, portraits of researchers and images of his mother), and a few scattered texts. The subject matter was strong and iconoclastic, but I wondered how this boy was going to tell the story from these few series of images of which, for me, there was not much to connect them a priori. It seemed very clear to him.

Once we were released from our house arrest, I met Mathias, a tall young man with a laughing face and an unbridled intelligence. Neither a nutcase nor a hippie, he was a cool guy. That was seven months ago, and since then I have been trying to understand the intellectual construction behind this work. I was immediately intrigued by the way Mathias intended to tell his story and by what it said about him. This fascinated me more than the photographic work itself, which was professional, efficient, and without affect – apart from the maternal images of course – and about which there is not much to say (this is a compliment).

Working by successive approximations, I was at first tempted to think that Mother’s Therapy was an intellectual self-portrait. This was not entirely satisfactory. Perhaps, then, a transcription of his way of thinking. A totally anti-academic way. No three-part hierarchical plan, no thesis, antithesis, and even less synthesis. But a plasticity of reflection, wherein the elements can fit together horizontally in different ways to lead to the same conclusion.

Having followed the design of the book from a distance, I observed and, on one or two occasions, suggested that the individual chapters could be moved around without detracting from the coherence of the whole. The whole point of the book’s elaboration, it seems to me, was to make clearly intelligible to the reader, in the fixed and closed form of the book, what had seduced and so disconcerted me when seen in the looser form of a pack of cards spread out on a table.

But I still couldn’t understand what Mathias de Lattre had done.

It was only recently that the pieces of the puzzle found a possible arrangement in my mind. And the image of the free-thinker sitting at the foot of his tree came to the fore.

Mathias’ mother, diagnosed bipolar at the approach of forty, is getting worse and worse, despite the shovelfuls of pills she is given. One can imagine the distress of a son looking for a solution. He then mobilizes all the tools at his disposal. Like many, he loves prehistory. In the distant past, he may have been interested in psychedelic mushrooms and shamanism. To solve the problem he faces, he looks for written sources. He goes to meet those whose approach interests him. Mathias de Lattre also happens to be a photographer, but photography is not the object of Mother’s Therapy. It is a servant in the service of a purpose, one of the pieces of a dossier.

So, Mother’s Therapy is not a photography book, at least, not only that. It can be easily stored in the photo-text book register because it contains photographs and text. But it exceeds any reductive categorization. It is the reflection of a thought that unfolds freely.


The aporia of technical medicine

But to understand the full force of Mother’s Therapy it is also necessary to explain clearly what Mathias de Lattre opposes. Oh, it is not a question for him of waving black flags, but rather of conscientious objection, like a modern Bartleby. And this in-depth, non-violent criticism of a dominant model is the second reason why I wanted to write this text.

What Mathias de Lattre faces is the aporia of technical medicine. In other words, the impassable logical contradiction that pharmacology faces when its remedies unfortunately prove ineffective. It then has no other outcome than to increase the dose or enrich the cocktail at the risk of the patient dying cured. (Knock, Molière…) This seems absurd, but can be explained if we refer to Jacques Ellul, author of La Technique ou l’enjeu du siècle (1954). According to Ellul, technology has transformed from a tool to an autonomous process that enslaves Man. The person who created it, the technician (the researcher or the doctor in this case), as well as the person who benefits from it (here the patient).

According to the technical logic, the solution to a technique that does not work is a technological improvement. Or, if a technique creates a new problem, a new technique must be created to solve the previously created problem. We don’t think about this enough – but look around you, examples abound. Ellul was able to take a ferociously ironic example. Organ transplants are a tremendous medical advance, aren’t they? But to perform a transplant, you need young and healthy organs. Where are they to be found in abundance? In road accidents that kill far too many young people. This is a problem. But in order to have more organs for transplantation, there would have to be more road accidents…That’s another problem.

Another interesting point highlighted by Ellul is the coalescence of industrial, governmental and economic techniques. It is therefore useless to sink into conspiracy and to imagine an alliance of mad scientists, Big Pharma and prohibitionist politicians. No. They all share a common faith (because it is a matter of religion or ideology) in the progress and efficiency that will improve the human condition. The researcher hopes, via the technique, to improve the life of men; the leader hopes to keep power by the ‘progress’ that it allows for his citizens; and the financier hopes to be ‘fairly’ remunerated for his investment in it.

Let me make myself clear: it is not a question here of pleading for a return to the cave age, but of being able to think freely about what affects us, and to understand the approach accomplished by Mathias de Lattre. One may wish to have a fridge and want to treat oneself with plants!

The technological ideal has colonised the entire planet and, like any ideology, it refutes all knowledge outside of it. Mathias’ research, particularly in Latin America, shows that the immemorial knowledge about psychedelics has been sustained with care, like a small flame kept alive by a few groups, and rekindled in the modern era by scientific and curious minds trying to think outside the box. I am thinking of this American banker and mycologist and his wife escorted by Roger Heim, director of the Museum of Natural History (no less a hippie!) who set off to explore psychedelics in Mexico in the mid-1950s.

Mathias de Lattre is modest and  presents what he relates in Mother’s Therapy as a simple testimony. All the same, he has contributed to relieving his mother of her torments and to opening up encouraging perspectives. In hollow, however, is the revelation of the whole modernist technician mechanism and its blinkers. This is not insignificant. He and all the admirable researchers and practitioners he met, or whose memories he evokes, are indeed, each in their own field, free thinkers.

Rémi Coignet




Mathias de Lattre, libre-penseur

Il serait temps, peut-être, de réhabiliter le fort vocable de libre-penseur. Sans doute faudrait-il l’extirper de son acception violemment anti-cléricale aussi commune que datée. L’honnête homme n’est point vindicatif.

Disons qu’il aime à s’asseoir au pied de son arbre pour tenter de considérer un problème sans idée préconçue et de tenter, modestement, empiriquement, pour son usage propre, d’y apporter une solution qui lui convienne. N’étant ni doctrinaire, ni idiot, il envisagera de manière critique les solutions déjà proposées, reviendra sur celles qui ont été rejetées et les réexaminera. C’est presque par hasard, en faisant usage de sa liberté, qu’il remettra en cause le dogme.

Mathias de Lattre a accompli cette démarche de libre-penseur et la retrace dans Mothers Therapy. Il m’a proposé d’écrire ce texte tandis que ce livre n’existait encore que dans son esprit. Nous étions en mars 2020, le premier confinement débutait et toute bouffée délirante était bonne à prendre. Je me souviens, dans ma grande légèreté, avoir synthétisé ses explications ainsi : «  ma mère est bipolaire et j’ai entrepris de la soigner aux champignons hallucinogènes. » Je ne savais rien alors des psychédéliques ou de la psilocybine. Il avait encore ajouté que pour en arriver à cette thérapie, il était passé par la préhistoire, les Amérindiens et quelques distingués scientifiques libres d’esprit. « Oh yeah, rock’n’roll, j’en suis. » ai-je répondu en substance à Mathias. Sans me douter que j’allais passer plusieurs mois à comprendre ce qu’il avait fait .

Il n’avait alors à me transmettre que quatre ou cinq séries de photos hétérogènes (des vues de grottes ornées, un codex mixtèque, des portraits de chercheurs et des images de sa mère) et quelques textes épars. Le sujet était fort et iconoclaste, mais je me demandais bien comment ce garçon allait raconter cette histoire à partir de ces quelques séries d’images que, pour moi, pas grand-chose ne reliait a priori. Pour lui cela semblait très clair.

Une fois libérés de nos assignations à résidence, j’ai rencontré Mathias, grand jeune homme à la mine rieuse et à l’intelligence déliée. Ni allumé ni hippie, un mec à la coule. C’était il y a sept mois et depuis je tente de comprendre la construction intellectuelle qui sous-tend ce travail.

Très vite en effet, plus que par le travail photographique, professionnel, efficace, sans affects – hormis les images maternelles évidemment – à propos duquel il n’y a pas grand-chose à dire (c’est un compliment) j’ai été intrigué par la manière dont Mathias entendait raconter son histoire et par ce que cela disait de lui.

Fonctionnant par approximations successives, j’ai d’abord été tenté de penser que Mothers Therapy était un autoportrait intellectuel. Cela n’était pas entièrement satisfaisant. Peut-être alors la transcription de sa manière de penser. Une façon totalement anti-académique. Pas de plan hiérarchique en trois parties, pas de thèse, antithèse et encore moins de synthèse. Mais une plasticité de la réflexion, où les éléments peuvent s’emboîter horizontalement de diverses façons pour conduire à une même conclusion.

Ayant suivi de loin la conception du livre, j’ai observé et, à une ou deux reprises suggéré, que les différents chapitres pouvaient être déplacés sans nuire à la cohérence de l’ensemble. Tout l’enjeu de l’élaboration de l’ouvrage, étant, me semble-t-il, de rendre clairement intelligible au lecteur, sous la forme figée et fermée du livre, ce qui m’avait séduit et tant déconcerté sous celle plus lâche d’un jeu de cartes étalé sur une table.

Mais je n’arrivais toujours pas à comprendre ce que Mathias de Lattre avait fait .

Ce n’est que tout récemment que les pièces du puzzle ont trouvé dans mon esprit un agencement possible. Et l’image du libre-penseur assis au pied de son arbre s’est imposée.

La mère de Mathias, diagnostiquée bipolaire à l’approche de la quarantaine va de plus en plus mal malgré les pelletées de comprimés qu’on lui administre. Et l’on peut imaginer la détresse d’un fils à la recherche d’une solution. Il mobilise alors l’ensemble des outils à sa disposition.

Comme beaucoup, il aime la préhistoire. Il a pu, dans un lointain passé s’intéresser aux champignons psychédéliques, au chamanisme. Pour résoudre le problème qui se pose à lui, il recherche des sources écrites. Il va à la rencontre de ceux dont la démarche l’intéresse. Il se trouve aussi que Mathias de Lattre est photographe, mais la photographie n’est pas l’objet de Mothers Therapy. Elle est une servante au service d’un propos, l’une des pièces d’un dossier.

Aussi, Mothers Therapy n’est-il pas un livre de photographie, du moins pas uniquement. On peut, par facilité, le ranger dans le registre des livres photo-texte car il contient des photos et du texte. Mais il excède toute catégorisation réductrice. Il est le reflet d’une pensée qui se déploie librement.


Laporie de la médecine technicienne


Mais pour comprendre toute la force de Mothers Therapy il faut également exposer clairement ce à quoi Mathias de Lattre s’oppose. Oh il ne s’agit pas pour lui d’agiter les drapeaux noirs, mais bien plutôt d’objecter conscience, tel un Bartleby moderne. Et cette critique en creux, sans violence, d’un modèle dominant est la deuxième raison pour laquelle j’ai voulu écrire ce texte.

Ce à quoi Mathias de Lattre fait face est l’aporie de la médecine technicienne. Autrement dit, la contradiction logique indépassable à laquelle elle se heurte lorsque ses remèdes s’avèrent, hélas, inefficaces. Elle n’a alors d’autre issue que d’augmenter la dose ou d’enrichir le cocktail au risque que le patient ne meure guéri. (Knock, Molière…) Cela semble absurde, mais s’explique si l’on se réfère à Jacques Ellul, auteur notamment de La Technique ou lenjeu du siècle (1954). Selon lui, d’outil celle-ci est devenue un processus autonome asservissant l’Homme. Celui qui l’a crée, le technicien (le chercheur ou le médecin dans le cas qui nous intéresse) comme celui qui en bénéficie (ici le patient).

Dans la logique technicienne, la solution à une technique qui ne fonctionne pas est une amélioration technologique. Ou, si une technique engendre un problème nouveau, une nouvelle technique qui viendra résoudre le problème précédemment créé. On n’y pense pas assez, mais regardez autour de vous les exemples abondent.

Ellul a pu prendre un exemple férocement ironique. Les transplantations d’organes sont un formidable progrès de la médecine, n’est-ce pas ? Mais pour cela il faut disposer d’organes jeunes et en bonne santé. Or où en trouve-t-on à foison ? Lors d’accidents de la route qui tuent bien trop de gens jeunes. C’est un problème. Mais pour disposer de davantage d’organes à transplanter, il faudrait plus d’accidents de la route… C’est un autre problème.

Autre point intéressant que met en évidence Ellul, la coalescence des techniques industrielles, gouvernementales ou économiques. Inutile dès lors de sombrer dans le complotisme et d’imaginer une alliance de savants fous, de Big Pharma et de politiciens prohibitionnistes. Non. Tous communient dans la foi (car il s’agit bien au choix de religion ou d’idéologie) du progrès et du rendement qui amélioreront la condition humaine. Le chercheur espère grâce à la technique améliorer la vie des hommes, le dirigeant, conserver le pouvoir par le « progrès » qu’elle permet pour ses administrés et le financier, être « justement » rémunéré de son investissement dans celui-ci.

Que l’on m’entende bien, Il ne s’agit point ici de plaider pour un retour à l’âge des cavernes, mais de pouvoir penser librement ce qui nous affecte et de comprendre la démarche accomplie par Mathias de Lattre. On peut souhaiter disposer d’un frigo et vouloir se soigner par les plantes !

L’idéal technologique a colonisé la planète entière et comme toute idéologie réfute tout savoir qui lui est extérieur.  Les recherches de Mathias en Amérique latine notamment, montrent que les savoirs immémoriaux sur les psychédéliques ne se sont maintenus que comme une petite flamme entretenue par quelques groupes et ravivée par des esprits scientifiques et curieux qui tentent de penser hors du canon. Je pense à ce banquier et mycologue américain et son épouse escortés par Roger Heim, directeur du Museum d’histoire naturelle (on ne fait pas moins hippie !) partant explorer les psychédéliques au Mexique au mitan des années 1950.

Mathias de Lattre est modeste et présente ce qu’il relate dans Mothers Therapy comme un simple témoignage. Il a tout de même contribué à soulager sa mère de ses tourments, et à ouvrir des perspectives encourageantes. En creux, c’est pourtant tout le mécanisme technicien moderniste et ses œillères qui se révèle. Cela n’est pas rien. Lui et tous les admirables chercheurs et praticiens qu’il a rencontrés, où dont il évoque la mémoire sont bien, chacun dans sa partie, de libre-penseurs.


Rémi Coignet